Лучшие образцы иолитов находят в залежах, расположенных на территории Норвегии, местные прозрачные кристаллы фиолетового цвета в диаметре бывают до 12 см. Иолиты немного меньших размеров встречаются на Урале.

Практически во всех горных районах в центре и на севере Европы расположены залежи иолитов различного качества.

Месторождения Азии содержат небольшое количество качественных образцов. Иолиты Памиров достаточно крупные, но содержат много дефектов, после устранения которых они теряют большую часть своего изначального веса.

Небольшого размера качественные камни добывают на юге Африки и в Северной и Южной Америке.

В середине 19 века геолог Н.И. Кокшаров (Россия) совершил экспедицию на Урал. Среди его тогдашних находок оказался также иолит, ранее известный на Руси как варяжский камень.

Назвали минерал изначально кордиеритом по имени горного инженера и геолога француза Пьера Луи Антуана Кордье, который впервые описал такое явление как дихроизм. Кроме связи с именем ученого, это название камня как бы совмещало слова корунд и дихроизм. Позже появились синонимические названия самоцвета, среди которых: штейнгейлиты, испанские лазуриты и иолиты. Последнее имя в переводе с греческого означает «фиолетовый» и указывает на основную и самую ценную окраску минерала.

По химическому составу иолиты являются разновидностью комплексного алюмосиликата магния и железа. Для них характерен синий или фиолетовый окрас, ромбическая сингония, раковистый излом. Твердость кристаллов по шкале Мооса 7-7,5. Удельный вес 2,7 г/см3.

Для самоцвета характерен выраженный плеохроизм. При различном освещении и угле зрения иолит может казаться фиолетовым, желтовато-коричневым, и даже практически бесцветным.

Чистые кристаллы иолита без примесей встречаются в природе редко. Как правило, они содержат маленькие включения других минералов. Например, при наличии частиц гематитов у иолита появляется красноватый оттенок. Большие частицы железных руд (магнетитов) придают иолиту искрящийся блеск.

Иолиты не чувствительны к нагреванию, на ярком солнце не выцветают. Из-за микроскопических врастаний апатитов и циркона они могут приобретать желтоватый оттенок. По этому признаку часто отличают иолит от сходных камней.