Образование жемчуга характерно для раковин некоторых речных и морских моллюсков. Морской жемчуг добывают в основном в водах Красного моря и Персидского залива, вдоль побережья Шри-Ланки и Японии. Добыча пресноводного жемчуга ведется на территории таких стран, как Германия, Россия, Китай и страны Северной Америки.

Основной источник жемчужин – это двустворчатые моллюски. Из пресноводных известны представители семейства униониды рода Margaritifera (европейская жемчужница) и Dahurinaia (даурская и камчатская жемчужницы), из морских – рода Pinctada и гигантская тридакна.

Жемчужина образуется при реакции моллюсков на раздражения, когда инородное тело попадает между створками раковины и мантией или внутрь последней. При этом ее форма может получиться самой разнообразной, как правильной сферической, так и необычной – все зависит от конкретного места образования.

Одна раковина моллюска может содержать несколько десятков жемчужин. А, например, черноморские мидии порой включают более сотни. Но чем жемчужин больше, тем меньше их размер.

Термин «жемчуг» имеет тюркское происхождение и не до конца понятную этимологию. А вот распространённое в Европе название жемчуга произошло от латинского «perna», что обозначает вид морских двустворчатых моллюсков, что в свою очередь легло в основу итальянского слова «perla», то есть «жемчужина». Последнее было заимствовано в немецкий, французский, польский, русский, украинский языки. Согласно другой версии, термин «perla» восходит к латинскому «pirula», то есть «маленькая груша».

Человеку жемчуг известен с древних времен. Он упоминался еще в индийских Ведах и на персидских глиняных табличках. Сведения о добыче жемчуга в Маннарском заливе относятся ко 2 веку н.э. Древнейшее известное жемчужное украшение – это ожерелье, которое обнаружили в Сузах в начале 20 века. Статуэтка Афродиты из бронзы, которая датируется от 500 до 150 года до н.э. была украшена сережками с жемчужинами в золотой оправе. Согласно легендам, у царицы Клеопатры было две самые крупные жемчужины в мире.

Самая крупная из жемчужин называется «Жемчужиной Аллаха», ее достали из моллюска весом в 300 кг. Она продолговатой формы, размерами 24 см на 16 см и массой 6,5 кг.

Жемчужина состоит из трех слоев: периостракум (внешний органический), средний и внутренний (перламутровый). В их основе – карбонат кальция. Форма жемчужины варьируется от абсолютно неправильной до идеальной сферической.

Твердость жемчуга по шкале Мооса 3,5-4. Удельный вес 2,61-2,69. Он непрозрачен и может быть окрашен в разные цвета.

Различают три вида жемчуга ювелирного качества:

  • Пресноводный, добыча которого производится в водоемах таких стран, как Россия, Китай, Германия, Северная Америка.
  • Южный морской жемчуг (Австралия, Филиппины, Мьянма, Полинезия и Индонезия).
  • Жемчуг Акойя (акватория Японии).

Отдельной разновидностью жемчуга считается жемчуг ископаемый. Он встречается крайне редко, и впервые был обнаружен только в конце 20 века на территории пустыни Гоби. Его особенность заключается в крупном ядре, которое составляет примерно половину диаметра жемчужинки.